苹果“防丢神器”AirTag引爆UWB技术,物联网迎来大发展?

作者: 于旭东
采用蓝牙和UWB技术的Tag追踪器有可能成为继TWS耳机之后,影响IoT行业的下一代爆品。

在4月20日的苹果春季发布会上,苹果终于发布了AirTag防丢器!为什么说终于?因为近年来每次发布会前各路大神都会预测它会被发布,不过每次都被“鸽”,但这次真的来了。

苹果在其发布会上称,AirTag内部有多项安全的精准查找功能,开创了业内先河。在苹果发布会结束后几小时内,关于AirTag的话题就已经登上各大榜单热门,获得了极高的关注度。

在官网上,苹果对于AirTag是这样定义的:AirTag是能帮你轻松追踪各种物品的高手。只要给钥匙串上挂一个,往背包里塞一个,在打开查找app时,除了能追踪自己的Apple设备之外,你还能看到钥匙和背包这些物品在哪里。

目前,该设备的售价单买229元,四个一组购买799元。

AirTag有何功能?

从苹果官网目前的定义上来看,AirTag的主要功能就是用来找东西,所以也被称为防丢神器。功能之外,再来看看它怎么实现这个功能。

从外观上来看,AirTag是一个只有硬币大小的硬件设备,既可以单独使用,也可以被贴在任何物品上,比如背包、钥匙、银行卡等。

而且据苹果官网称,追踪器本身还防溅、抗水、防尘,一粒电池可以让 AirTag 用上一年多的时间。

为了帮你找到东西,苹果给了三种方法:首先是近距离丢失,采用AirTag扬声器提醒方式,帮你找到。

首先,只要你丢失的物品和AirTag在一起,就可以通过查找App全新的物品标签页,或者直接开口说“嘿。Siri,我把xx放哪了”,都能让AirTag的内置扬声器播放声音来指示位置。如果它在附近,比如沙发底下或隔壁房间,就通过声音可以找到。

其次如果循着声音找不到,还可以使用精准查找,采用厘米级导航的方式指引你找到。凭借超宽频技术,你甚至可以看到AirTag离得有多远,该朝哪个方向找。

最后除了近距离查找,AirTag理论上还支持无限距离查找,又被称为苹果查找众包模式。在苹果官网它被称为“万千无名英雄,一起帮你找。”

不过相比于第一种召唤Siri使AirTag扬声器发出声音,第二种的厘米级精准查找仅支持手机内置U1芯片的机型,也就是iPhone11以上的机型。

简单来说,就是你的东西如果落在自己屋子以外等较远的地方,“查找”网络会帮你追踪到自己的AirTag。此功能的实现主要来自于接入苹果查找网络近十亿数量级的iPhone、iPad和Mac用户。

在AirTag与物主分离且不在蓝牙范围内的情况下,已经连接10亿部Apple设备的“查找”网络,可以检测到丢失的AirTag发出的蓝牙信号,并以匿名和私密的方式,通过后台把它的位置发送给物主。

另外物主也可以主动将AirTag设置为丢失模式,当它进入蓝牙范围内或被“查找”网络定位,物主将会收到通知。如果有其他人发现丢失的AirTag,他们可以使用自己的 iPhone 或任何支持NFC功能的设备对其进行轻触,并进入一个网站;如果物主提供了联系电话,网站上将显示电话号码。

为了实现上述三种功能的防丢失,AirTag需要实现长续航、无接触连接、离线定位。

在续航上,AirTag没有使用之前爆料的充电模式,采用标准的可更换CR2032纽扣电池,平均每年更换一次。连接上采用和 AirPods同样的设置,只需将 AirTag 靠近 iPhone 即可连接。

长续航、离线定位、无限距离查找,在技术和体验上,作为防丢神器AirTag没有特别明显的短板。产品技术上没问题,那么市场需求怎么样呢?

苹果杀入追踪器市场

根据蓝牙技术联盟最新数据显示,2020年蓝牙市场中带有跟踪功能的产品总出货量达6000万以上。其中主要以宠物市场和儿童安全手表等细分领域为主,并没有得到广泛的普及。

虽然出货量不高,但是三星等相关其他厂商都认为,采用蓝牙和UWB技术的Tag追踪器有可能成为继TWS耳机之后,影响IoT行业的下一代爆品

早在2018年,三星曾推出过一代定位追踪器SmartThings Tracker,售价99美元。不过和AirTag不同的时,其采用的技术是基于LTE-M网络和GPS定位的追踪器,所以除了硬件费用,用户每月还需要缴纳5美元的网络服务费。

无论是在体验还是使用成本上,都不具备普及度,因此在未掀起太多波澜后也早已停产。之后,三星再推出定位追踪硬件产品,就要等到2021年1月了。在2021年CES期间,三星旗舰手机S21发布会上,三星推出了SmartTag。

SmartTag分为蓝牙版的Galaxy SmartTag和UWB+AR的Galaxy SmartTag+两个版本,分别售价29.99美元和39.99美元。前者支持蓝牙追踪位置信息,后者支持精确查找定位和寻找。续航上使用纽扣电池,每次可以支持数个月。

虽然抢先苹果发布,且高阶版本的Galaxy SmartTag+的定位追踪原理与苹果Air Tag类似,但是三星并没有在市场溅起浪花。作为全球手机出货量第一的手机品牌,三星也未能拥有生态的完整性和用户需求的创新满足性。

不过苹果则是一个例外,得益于软硬生态闭环,苹果一直被认为是用户需求创新和引领的品牌。简单来说就是AirTag不是定位追踪市场的唯一产品,但是市场还缺一个AirTag。

不管是全触摸屏的智能手机,还是之后安卓阵营平板几乎全部停产,苹果平板则一直有条不紊地更新,再到2016年9月砍掉iPhone7时代砍掉耳机接口,推出AirPods无线耳机。

苹果的产品引领作用,既让自己拥有较高的品牌溢价保持第一身位的同时,也开创了细分产品的市场需求,使市场蛋糕做大。

相比用Air Pods替换有线耳机,如今的AirTag少了以往的用户使用习惯,能否培养用户使用需求,做大定位追踪硬件市场的蛋糕,还需要实际的市场需求检验。

市场需求存在未知性,在搅局IoT江湖上AirTag也同样留下了一个未知的彩蛋。

UWB,下一个风口?

AirTag之所以能得到更加精准的定位,主要是苹果自研的U1芯片在发挥作用。

U1芯片的第一次露面是2019年苹果推出iPhone 11系列手机,宣称全新设计的U1芯片将利用超带宽技术(UWB)实现空间感知,允许iPhone 11系列手机精准确定其他与配备U1的苹果设备。

超带宽技术是一种源于20世纪60年代的脉冲通信技术,与通过高频载波调制带宽信号的传统通信体制不同,UWB主要通过发送与接收纳秒或微纳秒级以下的极窄脉冲来实现无线传输,由于脉冲时间宽度极短,相应地带宽就变大了,能够达到500MHz。

虽然UWB技术的发展历史悠久,但直到最近几年才逐渐有替代低功耗蓝牙,应用于高精度定位上趋势。三星在今年1月份发布了类似苹果AirTag的产品SmartTag、小米也在去年像外界展示了UWB一指连技术的概念,尽管实际具有这一功能的产品还未发布。

低功耗蓝牙和UWB在精准定位能力方面有一定差异。蓝牙AoA(AoA,Angle of Arrival)测距对基站和天线部署的要求比较高,不是单靠手机与手机之间的测距,就能做到厘米级精度,行业普遍觉得将低功耗蓝牙做到厘米级测距很难实现。

尽管在居家环境中,蓝牙也可以实现点对点的厘米级测距,但抗干扰能力较弱,容易受到影响。好比我们在一个有几千人的展厅中使用手机的蓝牙无线连接,可能会出现连上别人的设备的情况。

最重要的是,如果使用UWB技术,被定位物品第一秒在A点,下一秒在B点,两点之间大约存在30cm的误差,而使用低功耗蓝牙技术时,误差就会扩大到2~3米。

正是因为蓝牙和UWB技术的精准度差异,才会出现在使用iPhone使用蓝牙查找AirPods时,距离很近也不知道具体位置的情况。

纵观当下的UWB芯片市场,有在国际上领先的NXP、苹果和Qorvo,近两年也涌现了一批瞄准消费类的初创UWB芯片公司,且对在国际上的竞争充满信心。

UWB的最新协议发布时间还不太久,固然存在兼容性方面的问题,这意味着市面上已有的UWB芯片不一定符合最新的协议标准,可能不同的UWB芯片无法实现互连互通。

采用蓝牙和UWB的Tag追踪器市场来说同样如此,只要苹果一天不发布AirTag一锤定音,这个趋势就很难坐实,整个产业仍然扑朔迷离。

对于UWB定位追踪器市场,苹果分析师郭明錤此前曾预测到今年年底,预计将有数千万个内置U1芯片的苹果AirTag超宽频电子追踪器进入市场。

值得注意的是,2020年10月12日,小米和三星分别先后通过网络发布上线了关于UWB技术想象力的概念视频。

在概念视频中,区别于现在智能家居先连接再寻找打开的操控方式,小米将UWB技术称为“一指连”,通过这一技术可以赋予手机与智能设备空间感知能力,手机指向设备即可连接操控。

举例来说将手机指向电扇,手机就会弹出快捷控制卡片,一键开启电扇;手机指向电视,手机就变成电视遥控器,还能一键投屏;手机指向米家床头灯,不仅能开灯关灯,还能控制灯的颜色;手机指向小米音箱,不仅能听音乐,还能对着歌词唱歌……

这些也仅是UWB技术下智能生活的冰山一角,往外延伸,意味着靠近车门,口袋中内置UWB芯片的手机会自动解除门锁;通过地铁闸机,手机自动感知刷卡通行。这一切都将是无需另外操作和无感知的智能行为。

关于UWB,在小米之后,同一天三星也在其官网发布了三星移动通信业务首席技术官名义撰写的关于三星与UWB的强关联性,三星相信UWB技术将成为下一代改变游戏规则的无线通信技术之一。

如今,有着防丢神器之称的AirTag以29美元的价格正式发布,能否成为下一个AirPods般现象级的产品还未可知,但是作为IoT江湖的一个硬件彩蛋,却已经埋下。

参考资料:

防丢神器AirTag 会把自己弄丢吗?,雷锋网

AirTag会成为下一个Airpods吗?,钛媒体

AirTag上手初体验,它到底是不是万能防丢神器?,差评

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iamstraggler
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谈谈硬件和供应商啊

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